Reykjavík Grapevine - 07.01.2006, Blaðsíða 5

Reykjavík Grapevine - 07.01.2006, Blaðsíða 5
EDITORIALS Bart Cameron, Editor On January 7th, a number of musicians of great  stature dedicated their time and reputations to  saving Iceland’s highlands and stopping the con- struction of the Kárahnjúkar aam – or at the very  least further dams like it. It looks to be an histori- cal occasion. Even if the dam is built, at least now  there has finally been large-scale vocal opposition.  As one local reader, a young doctor returning from  studies abroad, told me it is now impossible to  openly admit that you have ever been in favour of  the dam.   While I gladly dedicate this magazine to Hæt- ta and other protest organisations, which may now  enter the mainstream – including Saving Iceland. com, an organisation with whom the Grapevine  has had a great deal of difficulty in the past—I  ask the reader to take note of the non-January 7th  articles in this paper. If profound social injustice  in need of large-scale reaction is your thing, take a  look at the treatment the Reykjavík City Council,  and mayoral hopeful Dagur Eggertsson, gave the  Muslim and Eastern Orthodox communities here  in Reykjavík. Bad enough that these key members  of the Reykjavík community have been denied the  right to build a place of worship, but even worse  than the fact that they are being denied the right  to build a place of worship is the almost boastful  ignorance of Mr. Eggertsson, proudly proclaiming  that paperwork was held up for a year in city hall  because he didn’t know, and wouldn’t bother to  ask, if Eastern Orthodox Christians can worship  in the vicinity of a crematorium.    I also ask you to browse, as always, our cultural  reviews. Personally, as significant as January 7th  was, a key pull for the Icelandic music scene is the  idea of bands playing solely to entertain and help  people get through long nights, bad weather, and  awkward growth spurts—something Hjálmar,  Mínus and Bang Gang did recently at a free show.    Barði Jóhannsson of Bang Gang had a  particularly uncomfortable night on January 6,  and he told me he was horrified to play in front  of children who looked like their brains had been  turned off and were set in front of a TV. This is  what made his show so remarkable. The honest  truth is that the crowd who attended the free show  on January 6th did have their brains turned off  – mainly by a society that isn’t too interested in  the effect of its culture on its own youth. Maybe  this is a former English teacher speaking, but see- ing a thousand teenagers slowly come to life and  react to art seemed like a remarkable accomplish- ment. If a bit more of a connection could be made,  if Icelanders below legal drinking age could be  awakened enough to take part in a local dialogue,  we wouldn’t have to worry about a population  of voters passively accepting the decisions of a  government that doesn’t act in their interest.    Deep inside the city’s bureaucracy, a man is  concocting a plan. He has been given the task of  eradicating graffiti on the walls of Reykjavík. I  have spoken to this man, who requested to remain  anonymous for fear of retaliation on behalf of the  city’s street artists. During our conversation, he  told me about his plans for the “war on graffiti.”  He used these exact words – repeatedly, which  to me sounded an awful lot like the ever-popular  “war on drugs” or the “war on terror” for that  matter. Spawning images in my mind of heavily- (paint)-armed and mobile units of city workers,  conducting seek and destroy cleansing missions  and sweep-up operations, while the insurgents,  the guerrilla like street artists scurry along in the  shadows, hiding among the pedestrians, armed  to the teeth with their spray cans and cardboard  stencils, waiting for the opportunity to stick one  to the man where it hurts the most. On the white  walls of his city.   His plans are based on a zero tolerance ap- proach. No graffiti is to be tolerated. All walls  should be kept clean. Thus creating a city where  you will actually be shocked to see graffiti on a  wall instead of utterly indifferent. He aims to kill  – this type of culture. He has several ideas on how  to realise his vision of a squeaky clean city. At  one point in our discussion he broached a ban on  selling spray cans to people under the age of 20,  and fines for property owners who don’t clean or  paint over graffiti on their buildings. At the time,  this sounded like a bad joke. Until I found out that  New York Mayor Michael Bloomberg has just  passed a law that goes to the same measures. At  that point, it stopped being a bad joke and became  more of a frightening scenario. The key element  in his plan is the 24-48 hour clean-up. That is,  certain areas will be held under close surveillance  so that whenever graffiti emerges on a wall, it will  be removed or painted over with in the next 24-48  hours, depending on location. His belief is that if  the street artists are faced with an all-out attack,  they will eventually give up. Now, that logic has  proven infallible in recent warfare, hasn’t it?  Let’s get down to the nuts and bolts – the fiscal  matters. What are we talking about, bottom line?  How much green is his plan likely going to cost?  From the horse’s mouth, no less. I guess during  times of war, there is always the penchant to spend  big. This plan is thought of in terms of years, more  precisely, three to five years, after which graffiti  should be an almost non-existent occurrence and  easily containable on those rare occasions. We  are talking about gradual increases in spending,  starting with a modest budget, redoubled annually.  Bottom line? 500 million ISK given that this plan  drags out for the full five-year period. Annual  average of 100 million ISK. And you just know  how wars tend to drag on.    Folks, that is a half a billion ISK. Can we put  that number in any sort of perspective? My son  attends the newly built day care centre Hlíðaborg  (2003). The building project cost the city of  Reykjavík a whopping total of 33 million. We  are talking the costs of building 10-15 new day  care centres. We are talking about money that we  could spend on improving public transportation;  we are talking about money that could be spent  on improving the quality of life for the citizens of  Reykjavík, young and old. We are talking about  money that is going to be spent on paint, over and  over again. Does this make any sense?   Let’s look at the motives. Why would we want  to eradicate graffiti? One of the more common  rationalizations is that it is filthy. The city would  look so much cleaner and more beautiful if we  could get all the damn walls clean. That is one  opinion. An opinion that not everyone shares.  Another way is to look at graffiti as expression.  Graffiti is art. An open art form in which every- body can engage. An exhibition becomes un- tangled from the constraints of an art gallery and  the street becomes the rudimentary showroom. An  art form free of the hypocritical admiration for the  artist, as the artist remains unknown to most. Art  for the sake of art. I can’t remember the last time  I visited a gallery. But I appreciate art every time I  walk down Laugavegur. I marvel at the handwork,  the hidden messages, the poetry of the street. Of  course, not all graffiti is good street art, some of it  is really naïve, simplistic and unoriginal, but the  same goes for every other art form known to man.  Who am I to decide who is an artist and who is  not? I guess nobody explained this better than the  British street artist Banksy: “Imagine a city where  graffiti wasn’t illegal, a city where everybody could  draw wherever they liked. Where every street was  awash with a million colours and little phrases.  Where standing at a bus stop was never boring. A  city that felt like a living, breathing thing which  belonged to everybody, not just estate agents and  barons of big business. Imagine a city like that  and stop leaning against the wall – it’s wet.” I  guess what I am trying to say is, how does your  preference for a city void of graffiti outweigh my  preference for a city filled with street art?    Another frequent objection is that street art is  mere vandalism, damage done to private property.  The street, however, is not private property. The  street belongs to you and me. It is a public place,  and should be left to the public to decorate as the  public sees fit. Why should I not get to influence  what my street, what my city, looks like? Leave the  commons to the common. I will debate this issue  with you; I will even admit to a certain under- standing to your viewpoint. But not to the tune of  half a billion ISK of the city’s funds. Hell no. When I sat there, listening to a man running a war  on graffiti, I was reminded of the movie Foot- loose. Some of you may remember: Kevin Bacon  stars as a young man who moves to a small town  where the officials believe that dancing will lead to  the demise and the disintegration of society. Shake  a leg and watch the whole fabric of society come  loose at the seams. It is the exact same judgmental  viewpoint where a whole aspect of our cultural  landscape falls victim to the narrow-mindedness  of people who believe they are better equipped to  make decisions for the rest of us. It sounds Tipper  Gore-ish.    This whole mentality is wrong on so many  levels that my cognitive skills simply fail to com- prehend it. In the end, I get the feeling that this  will end like one of those campaigns against drugs.  Such as the “Drug-free Iceland in 2002” cam- paign, which started during the 1990s and became  a complete and utter failure at the stroke of mid- night on December 31, 2001.  If you really want to  do something about graffiti, take 500 million and  spend it on arts education in schools. That way, at  least we will see an improvement in the street art.  Graffiti – A Half a Billion ISK Industry Wake-Up Call Sveinn Birkir Björnsson, Editorial Intern Capuccino + bagel + yoghurt = 590 kr. The luck is with you Espresso bar open every day 08.00-00.00 - Lækjatorg (main square)


Reykjavík Grapevine

Beinir tenglar

Ef þú vilt tengja á þennan titil, vinsamlegast notaðu þessa tengla:

Tengja á þennan titil: Reykjavík Grapevine

Tengja á þetta tölublað:

Tengja á þessa síðu:

Tengja á þessa grein:

Vinsamlegast ekki tengja beint á myndir eða PDF skjöl á Tí þar sem slíkar slóðir geta breyst án fyrirvara. Notið slóðirnar hér fyrir ofan til að tengja á vefinn.