Reykjavík Grapevine - 07.01.2006, Blaðsíða 15

Reykjavík Grapevine - 07.01.2006, Blaðsíða 15
One of the most recognisable sym- bols of Reykjavík is Hallgrímskirkja,  a towering concrete church that sits  upon one of the highest points of the  city, and is clearly visible from just  about anywhere in the capital area.  In fact, from the nation’s capital  to the smallest village, the church  almost always takes the high ground.  Which would stand to reason – the  Evangelical Lutheran Church of  Iceland enjoys the financial support  of the Icelandic fiscal budget, and is  a part of the Ministry of Justice.  What you won’t see, neither sitting  on a hill nor anywhere else, is a  mosque or an Orthodox church, de- spite the fact that there are hundreds  of Muslims and Orthodox Chris- tians living in Iceland, and despite  the fact that both of these religious  groups have been trying to get land  to build their own houses of worship  for at least the past five years. The  only thing standing in the way of  a mosque or an Orthodox church  being built in Reykjavík is Reykjavík  City Council. As of now, Reykjavík’s Orthodox  community worships in a largish  apartment owned by the Russian  embassy, just across the street from  the Catholic church (the official  church of Iceland from 1000 until  1550, when Bishop Jón Arason was  beheaded). The Grapevine attended  a service being held in honour of  St. Nicholas. Among the fifty or so  worshippers crowded into the space  were chief planning official of the  Reykjavík planning office Helga  Bragadóttir, managing director of  Landsbanki Brynjólfur Helgason,  and President of Iceland Ólafur  Ragnar Grímsson.    The priest, Reverend Timofei,  began the service by explaining that  this mass was to be a compromise of  sorts.   “Orthodox mass is a bit longer  than Lutheran mass,” he said, almost  apologetically, “so we will try to pre- serve the beauty of Orthodox mass  while trying to make sure that it  isn’t too long for some of our special  guests here today.”   Mass then began, with most of  the worshippers standing throughout  most of the service while the special  guests sat in chairs.   At the service’s conclusion,  which had included prayers dedi- cated to President Grímsson (whom  Reverend Timofei described to the  Grapevine as “always very supportive  of the Orthodox church here in Ice- land”), the president was presented  with an Orthodox calendar. The  guests did not stay for very long  afterwards, but the Grapevine got  the chance to speak with Reverend  Timofei about the precarious situa- tion the Orthodox community now  finds itself in.   “The Russian embassy owns  this apartment,” he explained, “and  they’ve been very gracious about  letting us use this space for worship.  But we will have to move out by the  end of January, because they need it  back.”   “Where will worship be held  then?” I asked.   “I don’t know,” he said. In November 2004, members of the  Orthodox Church of Iceland applied  to Reykjavík City Council for a plot  of land to build a church.  “They told us that it’s a long proc- ess,” said Reverend Timofei, “and  that the first step is asking the neigh- bours if they would accept the idea of  an Orthodox church next to them.” The Orthodox met with city council  next in June 2005, where they were  told there was “good news.”   “We were told that a plot of land  had been decided on, at Öskjuhlíð,”  Reverend Timofei told the Grape- vine. “And that the whole process  would be finished by September.”   Content in this knowledge, they  waited through the summer. When  September came and went without  any word, they began to get “a little  worried.” In November, they decided  to contact the city council again to  see what progress had been made.   “They told us that they hadn’t  yet gotten around to talking to the  neighbours,” sighed Reverend Timo- fei. “Nothing had happened.”   When asked what reasons, if any,  were given for the delay, Reverend  Timofei told us, “They told us  that there was to be a crematorium  nearby, and they weren’t certain how  we would feel about that.” At this  point, he chuckled wryly, shaking  his head. “Cremation certainly isn’t  traditional to the Orthodox faith, but  we do it. There are even churches in  Moscow that perform cremations.  We’re not against them.”   Adding insult to injury, the  process itself expired at the end of  December 2005. At the time the  Grapevine spoke with Reverend  Timofei, he had basically two op- tions: get an extension from Mayor  Steinunn Valdís Óskarsdóttir, or  begin the process all over again. He  told us that he had written to the  mayor in November, but had not  yet heard back from her. He is still  waiting to hear from her at the time  of this writing. Sharing a potential plot of land near  the planned Orthodox Church is  a planned mosque. The Grapevine  contacted chairman of the As- sociation for Muslims in Iceland  Salmann Tamimi to see if Iceland’s  Muslim community – which Tamimi  estimates number around 400 – had  fared any better with Reykjavík City  Council.   “We first applied for a plot of  land [also at Öskjuhlíð] in January  2001,” he told us. “And we were told  that we would have land to build a  mosque. Will that ever be? I don’t  know.”   The Muslim community was  initially offered a plot of land  measuring 1,500 square metres – less  than half of the 3,500 square metres  required for the mosque, library and  of course parking lot for worshippers.   Tamimi was visibly upset when  talking about the process the Muslim  community has been going through  in getting a plot of land from city  council.   “We never received a written  answer about anything,” he told the  Grapevine. “It’s been very frustrat- ing. There is never a concrete answer  to our questions about what’s going  on. It’s beginning to get on my  nerves.”   Currently, Iceland’s Muslim  community squeezes into a confer- ence hall on Ármúli that measures  “about 100 square metres, which is  just about large enough for us to pray  in.”   “And that’s just a temporary situ- ation,” Tamimi told us, “it’s just one  big room. It’s completely unsuitable.  But we really need some answers  before [city council] elections come  up [this spring].” The Grapevine spoke with Dagur  B. Eggertsson, a member of city  council, a member of the planning  office since December 2004, and  currently a mayoral contender for the  Social Democratic Party. Eggerts- son confirmed everything Reverend  Timofei had told us, but seemed to  imply that the Muslim complaint  that the land they were offered was  too small had somehow interfered  with the process of getting land for  the Orthodox Church.   “We began working on setting  aside this land for these religious  houses in November 2004,” he ex- plained. “but then the Muslims told  us that the land we had offered them  was too small. So we began work- ing on that, and that has taken some  time. But I hope to get this taken  care of in the beginning of [2006].”   When the Grapevine asked if  the separate requests for land from  the Orthodox and the Muslims were  being handled as a group, Eggerts- son told us, “When you set aside a  piece of land where two different  people are going to be living next to  each other, you are required by law  to handle them together. And there  you run into certain complexities,  where you have to look at who fits  with who, whether you’re talking  about houses, or shops, or churches.  And churches can be quite sensi- tive, particularly towards each other.  But I think there is some ingrown  prejudice as well, that churches hate  each other. I do not think they do.”   When the Grapevine then  asked if either the Orthodox or the  Muslims had expressed any concerns  about living next to each other,  Eggertsson replied, “No, I think  that there were some concerns that  [living next to each other] would  lead to in-fighting between them,”  but reiterated that no representatives  from the Orthodox or the Muslim  communities ever said they were  against the idea of living next to each  other.   Eggertsson told the Grapevine  that he hopes to complete the proc- ess of getting land for the Orthodox  and Muslim communities to build  houses of worship “early this year.”   “But it’s a work in progress,” he  added, “so we’ll see.” You Can Worship Your God Just not where we can see it by Paul F. Nikolov G Ú N D I


Reykjavík Grapevine

Beinir tenglar

Ef þú vilt tengja á þennan titil, vinsamlegast notaðu þessa tengla:

Tengja á þennan titil: Reykjavík Grapevine

Tengja á þetta tölublað:

Tengja á þessa síðu:

Tengja á þessa grein:

Vinsamlegast ekki tengja beint á myndir eða PDF skjöl á Tí þar sem slíkar slóðir geta breyst án fyrirvara. Notið slóðirnar hér fyrir ofan til að tengja á vefinn.